多年生蔓性攀緣藤本,塊根肉質狀,多分枝。葉子已經退化成鱗片狀,具葉狀枝,常3枚成一簇生長,這些三角形鐮刀狀的小枝,可以替代葉子行光合作用。花期3-4月,花1-2朵腋生,雌雄異株;花被6片,黃綠色,雄蕊6枚,著生於花被片基部,花柱絲狀,柱頭3裂,雌花與雄花相似,有6枚退化雄蕊。果為球形漿果,熟時紅色。 天門冬的葉子已經退化,在莖上所見像葉子一樣的構造,其實是它枝條的變形,稱為葉狀枝,意即小枝呈葉狀。小枝和莖的接觸點有針刺狀的突起。它膨大的肉質塊根可以儲存水分,性耐乾旱,開闊或遮蔭的環境均能生長,主要分布在淺山丘陵及花崗片麻岩地區。
多年生常綠草本。葉狹長劍形,兩列互生,葉背中勒突起,葉鞘壓扁狀。花期3-9月,圓錐花序;花被分離,淡紫色6片,雄蕊6枚,花柱細長,柱頭小。漿質果,熟時藍紫色,內含數顆黑色種子。 嗜陽性,耐旱、耐貧瘠,常聚生在造林地的破空處。花崗片麻岩較向陽的環境也能生長。 山菅蘭雖名為蘭卻不是蘭科植物,只因為它的姿態形質似蘭,因而得名。屬名Dianella源自希臘語diana為一司長狩獵的女神,種名ensifolia為「劍形葉的」意思,指葉形似劍。