嘴黃綠色,上嘴基部紅色,腳黃綠色。身體上方從頭頂延伸到後背、尾羽均為石板黑色,有時略帶橄褐色。翼面黑褐色,尾短。額頭、臉頰、頸胸到下腹為白色。下腹到尾下覆羽為栗紅色。亞成鳥嘴、腳較暗色,白色的臉上雜有黑色斑紋,體上黑褐色,體下汙白色。幼鳥全身為蓬鬆的黑色絨羽,嘴、腳均為黑色,早熟型。身體上、下的羽色黑白對比,不易和其他鳥種混淆。單獨或成對在耕地、草原、溝渠、池塘等環境活動,常見於水岸附近覓食。雜食性,以昆蟲、兩棲類、種子、嫩芽、穀類、小魚蝦為食。走動時,經常翹動尾部,邊走邊啄食。性情羞怯,喜歡隱蔽的環境,稍有干擾及竄入草叢中躲藏。較少飛行,遇到危險時會迅速奔跑或低飛一小段距離。驚飛時略為拍翅滑翔前進,腳下垂,看起來有點狼狽慌張的樣子。鳴聲響亮持續,晝夜鳴叫,經常發出「苦哇、苦哇」的連續叫聲。因此,鄉土俗名稱作「苦雞母」。為金門地區普遍留鳥。
嘴先端黃色,嘴中段到額板紅色。腳為黃綠色,近身體處紅色。頭頸為較濃的灰黑色,體上黑褐色,體下灰黑色,體側有白色橫斑,臀側有明顯的大白斑,翼面黑褐色。亞成鳥嘴淡棕褐色,通體為棕褐色,臉、喉部到頸上較淡色,體側略具白色橫斑,臀部的白斑也隱約可見。雛鳥通體黑色,嘴紅色,先端略黃。喜歡在淡水濕地環境活動,特別是生長各種水生植物的池塘、湖泊。由於腳趾極長,能夠藉著水生植物啣取翻轉,啄食上面的水生昆蟲,也喜歡吃水生植物的花朵、嫩莖葉(如布袋蓮、聚藻、大萍)。偶而也會到旱地裡啄食穀物、草籽。在水岸附近的草叢中築巢,雌雄共同孵卵、育雛。為金門地區普遍的留鳥。
嘴及額頭白色,腳鉛灰色略帶黃綠色,趾具瓣蹼。頭部濃黑色,身體及翼面為石板黑色或略淡的黑色。尾羽相當短。雌雄羽色類似,雄鳥格板略大。飛行時可見次級飛羽末端白色。雖被取名為白冠雞,但是並沒有實質的頭冠,從嘴基延伸到頭頂的白色部分,稱為「額板」,這個特徵構造也是白冠雞最鮮明的特徵。適應淡、賢水環境,在池塘、魚塭、湖泊等水域活動。較少出現在潮間帶。趾具有瓣蹼,能夠潛水覓食,將水中的食物咬出水面食用。雜食性,以水草、藻類及水棲昆蟲為食。浮泳在水面上前進時,頸部會前後擺動,起飛時先快速泳動並利用瓣蹼在水面上助跑,平貼著水面飛翔一段後才高飛。雙鯉湖、陵水湖及慈湖附近的水域常見,為金門地區普遍的冬候鳥。夏季偶爾可見落單的個體,可能是老弱或非繁殖個體滯留。