中小型燕鷗,嘴細長黑色,腳黑色。全身雪白,僅背部和翼面為蒼白色,過眼線黑色延伸到頸後,形成三角形,模樣好像帶著一條黑色三角巾。繁殖羽時,白色的胸部略帶粉紅色。飛行時可見尾叉極深。
羽色灰白,略壯碩的中型燕鷗。嘴、腳黑色。繁殖羽前額到後頸黑色(眼以上的部分),像帶著一頂黑帽子。臉頰及喉部白色,背部和翼面灰白色,初級飛羽外側淡灰黑色。胸及腹部白色(或略帶紫色的淺灰色),尾上覆羽到尾羽白色,尾羽外側黑色。非繁殖羽頭上黑色部分較窄,略有縱紋,額為白色。飛行時可見初級飛羽外側灰黑色明顯,尾羽呈深叉。亞成鳥體上相當斑駁,有褐色及黑褐色斑紋,嘴基部較淡色,腳為黃褐色,初級飛羽末端黑褐色。以尾羽外側黑色細邊和累色種區分,停棲時,翼長和尾長相當。非繁殖羽時,可能和紅燕鷗混淆,紅燕鷗體型略小,腳的色澤較淡,有時為黑褐色,停棲時,翼長比尾長短,尾羽全為白色。飛行姿態穩定飄逸,通常成群出現在海岸、潮間帶、河口、湖泊等大型水域,主食魚類。覓食時在空中定點鼓翅,發現獵物後迅速俯衝入水啄食。為金門地區不普遍的過境鳥。
小型燕鷗,嘴細長。繁殖羽時嘴黃色,尖端黑色。額白色,過眼線、頭頂至後頸為黑色。體上、翼面為蒼灰色,初級飛羽最外側黑色。喉、頸到體下為白色,尾羽略白,腳橘黃色。非繁殖羽時嘴黑色,額頭的白色部分較為寬廣,黑色過眼線僅達眼先,腳黑褐色。飛行時可見初級飛羽帶灰黑色,最外側接近羽尖部分最黑,尾羽分叉明顯。亞成鳥體上、翼面有許多黑褐色斑駁,頭頂的黑色部分較為稀疏,腳的色澤較淡。非繁殖羽時容易和燕鷗及黑腹燕鷗混淆,燕鷗的體型明顯較大,黑腹燕鷗的嘴明顯較短,尾羽呈魚尾狀分叉,分叉不若小燕鷗深。通常小群在漁塭以及近海水域運動,身形嬌小靈巧,飛行速度極快,常頂著風覓食,利用定點振翅平衡,發現獵物後迅速俯衝入水中捕食,以小型魚類為食。過境季節常小群停棲在慈堤外海的沙州上洗澡、整理羽毛,滿潮後,會飛到慈湖的淺水域休息。為金門地區不普遍的過境鳥。
大型燕鷗。嘴長且粗厚,紅色,先端微黑。腳黑色。繁殖羽頭頂到眼下黑色,後頭略具冠羽。體上及翼面為均勻的蒼灰色。臉、喉、頸、胸及腹部白色。尾羽短,白色。非繁殖羽頭部黑色變淡,嘴轉呈橘紅色。飛行時可見翼尖灰黑色,翼下覆羽白色,略具尾叉。亞成鳥嘴、腳的顏色略淡,頭頂黑白間雜,略帶灰色。體上斑駁,初級飛羽和次級飛羽有較多的黑褐色。尾羽暗色,有白色的羽緣及斑蚊。一歲大的亞成鳥,體上的斑駁逐漸消失,頭部更黑一些,尾羽尚有黑色的次端斑。體型龐大,嘴粗壯紅色,頭頂像帶了一頂黑帽子,飛行時雙翼狹長,翼下初級飛羽灰黑色,為本種辨識特徵。主要在漁塭、湖泊、潮間帶及外海活動,經常在水面上巡弋飛翔,動作靈巧。覓食時會先在水面上振翅停飛,發現獵物後才急速俯衝入水補食,以魚類為主食。田墩、慈湖、慈堤外海常見,為金門地區不普遍的冬候鳥。